Adicciones: el control de estímulos

Somos lo que hacemos repetidamente.

La excelencia no es pues, un acto, es un hábito

Aristóteles

Sabemos que el aprendizaje se produce a través de la experiencia, también sabemos que existen capacidades innatas que no se aprenden, como el reflejo de parpadeo o el de deglución. Asimismo existen aprendizajes que tienen lugar en la formación educativa y otros que se producen a partir de la experiencia directa con el mundo que nos rodea. Una de las formas más básicas de aprendizaje es por asociación, estableciendo conexiones entre estímulos, personas o sucesos ante los que se tiende a dar respuestas automáticas.

Todo cuanto nos rodea puede ser indicador o señal de activación de conductas determinadas que se adquieren a través de la experiencia y el contacto. Por ejemplo sé que para encender el ordenador debo presionar el botón de encendido; si detecto el aroma de guisado que llega desde la cocina, anticipo que se acerca la hora de comer y debo preparar la mesa. De estos ejemplos se puede deducir fácilmente que se trata aprendizajes controlados por estímulos que rodean nuestro espacio, mediante un proceso de habituación respondemos ante ellos, siendo la conducta una función relacionada con ellos.

Tomar conciencia de lo anterior es el primer paso para prevenir el craving. El consumo de drogas es un aprendizaje más, y cuanto mayor haya sido el periodo de tiempo en el que se haya consumido, más asentado estará aprendizaje, encontrándose asociados un mayor número de estímulos a la conducta de consumo,  resultando los procesos automáticos los que con más fuerza se desencadenen.

Inicialmente son aprendizajes muy simples que se pueden dar en prácticamente todas las especies. Sin embargo en el ser humano entran en juego otros procesos que hacen que nos diferenciemos del resto de animales, como la motivación, las expectativas o los recuerdos.  Sobre todo nos diferencia la capacidad de ser conscientes de tales asociaciones con objeto de modificar nuestro ambiente de forma flexible y adaptativa.

Existen tres formas de adquisición de experiencia o aprendizaje,

– Mediante la experiencia directa con el estímulo, guiados por procesos de condicionamiento clásico y operante.

– Por aprendizaje vicario, a través de la observación de otros.

– Aprendizaje de símbolos, por ejemplo a través de un código compartido, como puede ser el lenguaje.

Aunque todos ellos son importantes y contribuyen en el proceso adictivo, se definirá el aprendizaje directo por sus facultades de integrar y subsumir al aprendizaje observacional y el simbólico, además de ser el más relevante en el cese de consumo de sustancias.

Condicionamiento Clásico  

El condicionamiento clásico es un tipo de aprendizaje muy básico en el que se produce una asociación entre dos estímulos . Se compone por tanto de dos estímulos: un estímulo condicionado, inicialmente neutro, sin propiedades por sí mismo para generar una reacción ante el mismo -un sonido- y un estímulo incondicionado, el cual sí tiene propiedades predecibles -comida- provocando una reacción automática en el individuo. La diferencia entre ambos es que uno tiene capacidad por sí mismo de producir respuesta, mientras que el estímulo neutro, inicialmente, resulta indiferente.

Si a lo largo de un tiempo prolongado se presentan ambos estímulos de forma contigua –primero un sonido -estímulo neutro- y luego comida -estímulo incondicionado-, el estímulo inicialmente neutro quedará asociado al estímulo incondicionado, adquiriendo las mismas propiedades anticipatorias. Tras el sonido de la campana el organismo reaccionará de la misma forma que si visualizara la comida, sin que esta esté presente.

La explicación en el caso de la autoadmistración de drogas es que el contexto estimular donde se consume -habitación, bar, amigos, etc.- por sí solo no desencadena la conducta de consumo. Pero si se consume en un lugar determinado, con una serie de estímulos que conforman el contexto, de forma recurrente y mantenida, con el paso del tiempo todo ello quedará asociado a la droga, y sus efectos serán reforzantes por sí mismos. De modo que cuando el individuo se encuentre en el mismo contexto y ante los mismos estímulos anticipará los efectos de la droga generándose el craving.

Por contexto estimular se está señalando que no es un único estímulo el que puede desencadenar el deseo de consumo o craving, sino que pueden ser múltiples y variados, tanto estímulos externos -personas, objetos y lugares- como internos -estados afectivos y emociones-.

Condicionamiento Operante

El enfoque del aprendizaje mediante condicionamiento operante enfatiza en la idea de la anticipación de las consecuencias positivas o negativas a las que conduce la conducta. En otras palabras, explica la conducta en función de lo que se conseguirá tras su emisión. También denominado condicionamiento instrumental, entendiendo la conducta como un instrumento para conseguir cosas. Si tras una conducta tiene lugar un estímulo apetitivo y placentero, esta se repetirá; si lo que ocurre es desagradable, se tenderá a no emitir la conducta con tal de prevenir las consecuencias negativas a las que conduce.

Tanto el condicionamiento clásico como el operante son aprendizajes cortoplacistas, no se tienen en consideración las consecuencias a largo plazo del comportamiento. Con esto se pretenden resaltan los aspectos hedonistas de todo organismo vivo, cuya tendencia es la aproximación al placer y la evitación del dolor, un hecho que si bien resulta adaptativo, en el caso de las adicciones puede tener efectos deletéreos.

El aprendizaje por condicionamiento operante está especialmente implicado en los inicios de una adicción, contribuyendo significativamente en el aumento de la frecuencia de la conducta de consumo. Ahora bien, una vez instalada la dependencia, la droga no se consumirá para obtener placer, sino para evitar el malestar que provoca abstinencia. De nuevo la conducta se llevará a cabo en función de una consecuencia; se consume no ya para proporcionar placer, sino para aliviar el dolor y evitar el “mono”

De lo anterior se desprende que el craving puede aparecer cuando ya se han  superado los síntomas de abstinencia, tras años de desintoxicación de la droga.

Sin restar importancia a los factores psicobiológicos, se evidencia la relevancia del aprendizaje y los aspectos psicológicos implicados en las adicciones. Conocedores de la existencia de una desregularización en el área cerebral implicada en el placer, es posible intuir el papel de la dopamina. Cuando aparece el craving, activado por estímulos que recuerdan al consumo, el circuito de recompensa intentará tomar el mando para estimularse de la forma más rápida posible. Ante estas circunstancias será urgente activar los procesos controlados, coger el timón con fuerza y reconducirse firmemente hasta que apacigüe la tormenta. Superar el malestar que genera el craving depende de la activación de estrategias de afrontamiento centradas en el problema, ya que la emoción intentará atrapar, secuestrar las áreas frontales dificultando el razonamiento y la reflexión.

Vemos pues, que en las adicciones intervienen procesos automáticos ante los cuales es posible intervenir de forma directa a través de mecanismos de manipulación del ambiente y nuevos aprendizajes controlados que neutralicen el deseo de consumo, promoviendo la abstinencia.

Tomar conciencia del proceso de adquisición del hábito de consumo y el control que ejerce el ambiente en la aparición del craving promoverá la identificación, monitorización y empleo de técnicas de autocontrol.

– Definir el patrón de consumo propio tomando conciencia del estilo de vida y hábitos desadaptativos que requieren un cambio.

– Identificar situaciones de riesgo: prever y anticipar situaciones, lugares, objetos, personas y emociones que puedan precipitar el deseo de consumo.

– Modificar el entorno y los hábitos, implicándose en nuevas actividades alejadas e incompatibles con el patrón de consumo.

– Diseñar un plan de emergencias al que se pueda recurrir en caso de encontrarse en una situación de riesgo.

Autora: África Brasó

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